Noticia destacada: Suzanne Comhaire-Sylvain (1898-1975)

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Daniel J. Crowley 

Obituarios: Suzanne Comhaire-Sylvain (1898-1975)

La primera y la más distinguida mujer caribeña que se especializó en el estudio del África y de las mujeres, desde la perspectiva de la antropología y el folclore, Suzanne Comhaire-Sylvain nació en Puerto Príncipe, Haití, el 6 de noviembre de 1898. Fue una de siete hijos de Georges Sylvain, un prominente poeta e intelectual que sacrificó su fortuna para resistir la ocupación estadounidense, mientras que su hermano, Benito, luchó contra los italianos en Etiopía en 1896.

Después de pasar cuatro años (1910-1914) en escuelas francesas privadas, mientras su padre era embajador de Haití en París, Suzanne regresó a Haití, en donde, para desagrado de su familia, se convirtió en la primera mujer mecanógrafa-estenógrafa de su país. Después de la ruina financiera de su familia, Suzanne se pagó con sus ahorros su regreso a París en 1931, donde se licenció de La Sorbona y conoció al distinguido antropólogo belga Jean Comhaire, quien se convertiría en su esposo.

En 1937 fue la primera mujer haitiana en doctorarse por la Universidad de París con su tesis tripartita, Le Créole haïtien: Morphologie et Syntaxe (Puerto Príncipe y Wetteren, Bélgica: De Meester, 1936), un estudio pionero en aislar los elementos africanos de la gramática criolla haitiana, y los dos volúmenes titulados Les Contes haïtiens (1ère partie: Maman d’l’Eau and 2ème partie: Conjoint animal ou Démon déguisé, origine immédiate et extension en Amérique, Afrique et Europe occidentale. Puerto Príncipe y Wetteren, Bélgica: De Meester, 1937), una obra maestra de la erudición caribeña que analiza dos cuentos en toda su variación geográfica y temática. 

Aunque no ha sido muy leída ni apreciada, esta doble monografía es sin lugar a duda el estudio definitivo de los tipos 312C, 403, 452, 480 y sobre todo porque se hizo desde el punto de vista caribeño y no europeo. Después de haber visto un único un ejemplar de este singular libro en quince años de búsqueda, me sorprendí al encontrarlo aún en circulación y a la venta en una librería de Puerto Príncipe en 1972.  Posteriormente se publicaron otros de sus cuentos en Contes du pays d’Haïti (Puerto Príncipe, 1938) y en “Creole Tales from Haiti” (Journal of American Folklore, 50 [1937], 207-295 y 51 [1938] 220-346).

Luego de su regreso a Haití entre 1937 y 1941, tras haber culminado su trabajo posdoctoral en Oxford, Suzanne fue nombrada supervisora de escuelas y fundó la Escuela de letras (École des Lettres). Impulsados por Malinowski a documentar los cambios sociales originados por el acceso por carretera al pueblo montañoso de Kenscoff, los esposos Comhaire se dieron cuenta de la gran importancia del conservadurismo casi desesperado de la población local por aferrarse a sus costumbres. Aunque fue publicado en diez artículos separados, este significativo estudio del cambio social y los valores caribeños nunca encontró una editorial para su impresión.

Su artículo de denuncia titulado, “Ce que font nos fillettes en dehors des heures de clase” (Puerto Príncipe, La Voix des Femmes, 1940 and 1941) ocasionó una investigación en las escuelas primarias de Puerto Príncipe. Durante la Segunda Guerra Mundial, junto a Jacques Maritain, un correligionario católico, enseñó en el refugio École des Hautes Études en Nueva York. Después de su trabajo de campo en el otrora Congo Belga y estudios posdoctorales en Oxford, Suzanne Comhaire-Sylvain fue administradora de las Naciones Unidas para Togo y Camerún de 1949 a 1958 y publicó Food and Leisure Among the African Youth of Leopoldville (Congo belge), (Communication no. 25, School of African Studies, University of Cape Town, 1950) … 

Daniel J. Crowley, “Obituaries: Suzanne Comhaire-Sylvain (1898-1975),” The Journal of American Folklore, vol. 91, no. 360 (1978) : 700-701.

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